《科学》:“僵尸细胞”会加重新冠病情 难怪老年人死亡率更高

时间:2021-07-16 15:34:38   来源 网络   作者:网络

新冠疫情爆发以来,科学家们观察到老年人往往病情更为严重,死亡率也更高。很多人可能简单将其归因于老年人的身体抵抗力更差,或是老年人容易同时还受其它疾病的困扰,但事实是否真的如此,却没有人去确认。

今日,顶尖学术期刊《科学》杂志上的一篇论文提供了全新的解释——新冠疾病严重不严重,还取决于身体内的细胞衰老状况。如果清除这些衰老细胞,就可以显著提升感染新冠后的存活率!

什么是细胞衰老?在《科学》同日刊发的专文介绍指出,这是一种由于细胞受损或是细胞应激压力导致的特殊形态。这些细胞就像“僵尸”一样,虽然没有死去,但细胞分裂也就此停止。对于机体来说,这种状态能避免细胞发生癌变,有着一定积极意义。

然而随着年龄增长,身体里的衰老细胞会越变越多。这些细胞会分泌多种炎症分子,让身体产生慢性的炎症反应,可能导致一系列与衰老有关的疾病。事实上,也有一些研究发现,如果把年老小鼠的衰老细胞移植到年轻小鼠的体内,会引起后者出现衰老相关的症状;而倘若从年老小鼠里移除这些衰老细胞,则可以改善它们的健康,延长它们的寿命。

在新冠疾病中,这些衰老细胞也引起了一群科学家的注意——已知衰老细胞分泌的炎症分子可能会增加细胞因子风暴的风险,引起多器官的衰竭。这是否就是老年人的新冠病情更严重的原因呢?

▲本研究的图示(图片来源:参考资料[2])

为了测试这一想法,研究人员们先让人类的衰老细胞接触到致病的脂多糖和新冠病毒的S1蛋白亚基,观察到它们果然会分泌更多衰老有关的分子。在年老的小鼠模型中,他们也观察到了类似的现象。这些结果表明,在接触到病原体后,衰老细胞会让炎症的程度变得更为严重。

这些发现拓展了我们对病毒感染的认知。进一步分析表明,这些分泌的炎症分子中,一种叫做IL-1α的分子会降低一些抗病毒相关蛋白的表达,还会增强ACE2受体在非衰老细胞上的表达。这就好像一方面减少巡视的卫兵,另一方面又敞开细胞的大门,为新冠病毒入侵人体提供便利。

▲衰老细胞会从多个角度让新冠病情变得更严重(图片来源:参考资料[1])

这些结果表明人体内的衰老细胞越多,新冠病毒造成的感染就越严重:本来被新冠病毒感染已经够糟糕了,衰老细胞还要火上浇油,让感染更具危害。那老年人的病情自然就会更危重,也更容易因新冠感染而去世。

那么去除这些衰老细胞,是否就能减轻新冠的病情呢?研究者们在小鼠模型中做了进一步的测试。通过一些抗衰老药物,他们让小鼠体内的衰老细胞发生凋亡。虽然都感染了小鼠冠状病毒(与新冠病毒很接近),但接受抗衰老药物的小鼠,其衰老细胞分泌的标志性分子显著减少,小鼠的生存率也明显更高。

▲使用抗衰老药物Fisetin后,老年小鼠(蓝色)的生存率相比对照组(黑色)有显著提升(图片来源:参考资料[1])

研究人员们还指出,这些接受抗衰老治疗的小鼠体内,针对小鼠冠状病毒的抗体反应也有所增强,这或许是因为这些小鼠充分调动起了适应性免疫力,或是免疫系统开始返老还童。

总结来看,该论文发现抗衰老药物或有助于杀死身体里的“僵尸细胞”,减轻新冠病情。考虑到新冠仍有可能在局部爆发,而疫苗对新冠变种病毒的防护力可能有所下降,能有减轻病情的药物,对于控制疫情也有着重要意义。在《科学》的专文最后,作者们指出这些结果表明有必要就抗衰老药物开展临床试验,在抗病毒药物之外,探索新的治疗方向。

参考资料:

[1] Christina D. Camell et al., (2021), Senolytics reduce coronavirus-related mortality in old mice, Science, DOI: 10.1126/science.abe4832

[2] Targeting aging cells improves survival, Retrieved July 15, 2021, from https://science.sciencemag.org/content/373/6552/281

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